Un virus provoquerait la sclérose en plaques

La sclérose en plaques est très probablement provoquée par le virus d'Epstein-Barr, selon des chercheurs qui ont pour la première fois identifié un responsable de cette maladie auto-immune. Cette découverte soulève l'espoir du développement possible d'un traitement.

La sclérose en plaques affecte environ 2,8 millions de personnes dans le monde. Environ 95% de l'ensemble des adultes sont infectés par le virus d'Epstein-Barr (EBV), qui peut également provoquer d'autres maladies, comme la mononucléose.

L'étude américaine, publiée cette semaine dans la prestigieuse revue Science, montre que ce virus est nécessaire au développement de la sclérose en plaques, même si toutes les personnes infectées ne développent pas cette maladie pour autant.

L'hypothèse était étudiée depuis plusieurs années, mais difficile à prouver, notamment parce que ce virus est très commun et que les symptômes de la maladie ne commencent qu'environ dix ans après l'infection. Il s'agit de "la première étude fournissant une preuve convaincante de causalité", a déclaré Alberto Ascherio, auteur principal et professeur d'épidémiologie à l'école de santé publique de Harvard.

"Un pas important"

"C'est un pas important, car cela suggère que la plupart des cas de sclérose en plaques pourraient être empêchés en arrêtant l'infection au virus d'Epstein-Barr", a-t-il ajouté. "Viser ce virus pourrait conduire à la découverte d'un remède."

Les chercheurs ont suivi durant 20 ans plus de 10 millions de jeunes adultes engagés dans l'armée américaine, dont 955 ont été diagnostiqués atteints de sclérose en plaques durant leur service.

Selon ces travaux, le risque de contracter la sclérose en plaques était multiplié par 32 après avoir été infecté par le virus d'Epstein-Barr, mais restait inchangé après l'infection par d'autres virus.

Selon des chercheurs de l'université de Stanford, ayant publié un commentaire de l'étude dans la revue Science, d'autres facteurs, par exemple, génétiques, pourraient jouer un rôle dans le fait de développer ou non la maladie.

La sclérose en plaques est une maladie auto-immune du système nerveux central (cerveau et moelle épinière). Elle provoque un dérèglement du système immunitaire, qui s'attaque à la myéline, la gaine servant à protéger les fibres nerveuses. Evoluant par "poussées", la maladie est très variable d'un patient à l'autre, mais peut aboutir à des séquelles et est l'une des causes fréquentes de handicap chez les jeunes adultes.

ATS